Rehén británico liberado, de 59 años, dice que sus captores lo obligaron a grabar un mensaje de despedida para su hija

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Mientras estaba sentado, atado y encapuchado en la oscuridad de un camión conducido por sus captores rusos, John Harding sintió que su vida estaba a punto de terminar. El ex ingeniero había estado en tránsito durante 20 horas: uno de los cinco rehenes británicos pegados juntos en la parte trasera de un viejo camión.

De repente, alguien se dio cuenta de que debían haber cruzado la frontera oriental de Ucrania hacia Rusia. Fue entonces cuando el pulso del Sr. Harding se aceleró y temió lo peor.

¿Estaban siendo sacados de la zona de guerra para ser ejecutados con sus cadáveres enterrados en el suelo de la ‘Madre Rusia’ para nunca ser descubiertos? se preguntó a sí mismo.

El hombre de 59 años, de Sunderland, incluso imaginó en su mente el muñón al que sería atado y el sonido del rifle del verdugo. Pensó que sería un final trágico para sus cuatro meses detenido por orden del presidente ruso Vladimir Putin, tiempo durante el cual fue torturado y golpeado mientras lo interrogaban.

Sus sádicos captores habían usado ganado pinchazos para pinchar a los prisioneros y adaptó un teléfono viejo en un dispositivo de tortura. A los prisioneros de guerra se les ordenaba marcar un número y cuando el dial giraba recibían una descarga eléctrica, «muy inventiva», dice el Sr. Harding. Durante su cautiverio en la Donetsk ocupada por los rusos, compartió una celda de prisión estrecha, que medía 13 pies por 6 pies, con otros reclusos que estaban encerrados durante 23 horas al día.

Inevitablemente, su salud se deterioró, sus piernas ‘consumido’ cuando su peso se desplomó a solo ocho piedras. También sufrió daños neurológicos en la columna vertebral y las manos. Lo peor de todo es que había visto morir en cautiverio a un rehén británico. en julio mientras el Sr. Harding estaba en un área de ejercicio. Regresó para encontrar el cuerpo.

Finalmente en casa: John Harding con su hermana Denise ayer. Mientras estaba encarcelado, sus piernas se ‘consumieron’ cuando su peso se desplomó a solo ocho piedras. También sufrió daños neurológicos en la columna vertebral y las manos. Lo peor de todo es que había visto morir en cautiverio a otro rehén británico

Durante su cautiverio en la Donetsk ocupada por los rusos, compartió una prisión abarrotada celda, que medía 13 pies por 6 pies, con otros reclusos que estaban encerrados durante 23 horas al día

El Sr. Harding había estado sirviendo como médico de combate en las fuerzas armadas ucranianas cuando fue capturado por los rusos. Se enfrentaba a la pena de muerte y sus guardias le hicieron grabar un vídeo para despedirse de su hija porque iba a ser ejecutado por un pelotón de fusilamiento.

Cuando el camión de Ucrania a Rusia finalmente se detuvo . Harding y sus amigos, Aiden Aslin, Dylan Healy, Andrew Hill y Shaun Pinner fueron sacados mientras los guardias gritaban instrucciones. Cuando los matones le quitaron la capucha, aturdido, el Sr. Harding se dio cuenta de que lo habían conducido a una pista de aterrizaje. Hubo más gritos y los cautivos fueron conducidos hacia un avión.

Al describir su terrible experiencia por primera vez al Daily Mail ayer, dijo: «Habíamos estado en el piso del camión y todo ese tiempo cruzó por mi mente [era nuestro viaje final]. Y cuando alguien se dio cuenta de que estábamos en Rusia, dijimos «¡Oh, joder!» No estábamos seguros de si ese viaje terminaría con nosotros atados a un poste. Llegamos a la pista de aterrizaje y nos dijeron que subiéramos al avión.

‘Todavía no sabíamos a dónde íbamos. Las persianas de las ventanas estaban bajadas ya que no se les permitía abrirlas. Pero nos dieron comida. Despegamos y estuvimos volando durante mucho tiempo.

‘Entonces alguien me dijo que estábamos sobre Egipto. Finalmente, levanté las persianas a 30.000 pies y pensé por primera vez “No nos vamos a morir”.’ Su terrible experiencia y la de los otros cuatro prisioneros de guerra británicos había terminado.

Su liberación había sido negociada como parte de un intercambio de prisioneros entre Rusia y Ucrania, con el Príncipe Heredero de Arabia Saudita, Mohammed bin Salman actuando como intermediario.

Al Sr. Harding también se le dijo que el ex propietario del club de fútbol Chelsea, Roman Abramovich, estuvo involucrado en las negociaciones, pero esto no ha sido confirmado.

En primera línea: se representa al Sr. Harding sirviendo en una Ucrania devastada por la guerra antes de su captura. El hombre de 59 años estaba preparado para un trágico final de sus cuatro meses detenido por orden del presidente de Rusia, Vladimir Putin

Aliado del Kremlin en intercambio de prisioneros

Viktor Medvedchuk, fotografiado poco después de su arresto, supuestamente fue liberado a cambio de los 10 prisioneros de guerra que incluían cinco británicos

Los nacionalistas rusos reaccionaron con furia ayer después de que Ucrania aseguró la liberación de más de 200 prisioneros de guerra.

El acuerdo sorpresa vio a los comandantes y soldados del regimiento de élite Azov liberados con solo 55 detenidos rusos entregados a Moscú, incluido el aliado incondicional de Putin, Viktor Medvedchuk, en la foto. Pero los intransigentes del Kremlin dijeron que Rusia debería haber buscado más concesiones.

El ex coronel ruso Igor Girkin calificó el pacto de ‘traición’. Dijo que el intercambio de prisioneros “fue peor que un crimen y peor que un error. Es una estupidez inaceptable’.

‘Hemos liberado a 215 de nuestra gente… de los cuales 124 son oficiales. De los que hemos liberado, 108 son combatientes de Azov’, dijo Andriy Yermak, jefe de gabinete del presidente ucraniano.

Moscú también liberó a diez extranjeros, incluidos cinco ciudadanos británicos.

Anoche, la unidad de inteligencia militar de Ucrania dijo que muchos de los liberados mostraban signos de tortura.

Como parte del papel del estado del Golfo en En el intercambio de prisioneros, Harding y sus amigos fueron trasladados en avión a Arabia Saudita el miércoles por la noche. Él dijo: ‘Me llevaron en avión a Riyadh, me hicieron un chequeo médico y nos recibieron representantes consulares británicos. Nos proporcionaron pasaportes de emergencia y nos pusieron en un vuelo de British Airways a Heathrow.

‘Todos los muchachos ingleses estábamos juntos: yo, Aiden, Dylan, Andrew y Shaun. Nos dieron comida de verdad por primera vez en meses. Teníamos carne y arroz, pollo, rollitos de primavera. Mis ojos eran más grandes que mi estómago. Sus comidas a bordo estaban a un mundo de distancia de la comida que se servía en las prisiones de Donetsk, donde estuvo recluido tras la captura de Harding en Mariupol, la ciudad portuaria sitiada por las fuerzas rusas a principios de este año.

Después de semanas de bombardeos, las unidades militares de Ucrania, que incluían muchos combatientes extranjeros, se estaban quedando sin municiones. Inevitablemente, se vieron obligados a deponer las armas.

El Sr. Harding dijo: ‘Nos rendimos en la acería de Azov porque no pudimos seguir luchando. También habíamos herido a gente y nos preocupaba cómo los sacaríamos a través de las líneas enemigas.

‘Los ucranianos negociaron un acuerdo de rendición que los rusos inmediatamente incumplieron. Nos dijeron que seríamos tratados como prisioneros de guerra según la Convención de Ginebra, pero en 48 horas estábamos bajo la custodia del MGB, la versión de Donetsk del KGB.

‘Hubo palizas, electrocuciones y más palizas. . Un tipo fue apuñalado en la pierna y lo cosieron después de eso. Creo que nos torturaron por diversión.

‘Podría durar de una hora a varias horas.

‘Nuestros captores nos llevarían a la “fiscalía” donde tuvimos nuestras entrevistas. Durante el transporte era cuando solíamos recibir una pequeña paliza. A veces te empujaban contra los postes de las puertas y luego te golpeabas la cabeza. Siempre tenías los ojos vendados.’

El Sr. Harding ahora enfrenta potencialmente meses de fisioterapia y asesoramiento. Pasó sus primeras horas en Gran Bretaña con su anciana madre Lilian, su hermana Denise y otros parientes cercanos. Todavía tiene que hablar con su hija.

Su gusto por la aventura lo había llevado previamente al antiguo estado soviético de Georgia.

En 2015 viajó al norte de Siria cuando se unió a una unidad kurda para luchar contra el Estado Islámico. A su regreso, fue interrogado por la policía antiterrorista del Reino Unido, pero quedó en libertad sin cargos. Dijo que fue a Ucrania para servir como médico de combate, con la esperanza de marcar la diferencia. Hizo hincapié: ‘Me llamo un luchador por la libertad, no un mercenario. Mi opinión personal es que realmente no importa por qué la gente vino aquí mientras los resultados sean válidos. Lo que no es bienvenido es cuando la gente viene aquí a matar gente. Si bien eso puede ser parte del trabajo, no puede ser el factor motivador.

‘Algunas personas tienen motivaciones políticas, algunas personas tienen el deseo de pelear una guerra. Algunas personas son exmilitares pero nunca fueron desplegadas en ningún lugar, por lo que sienten que tienen algo que probar’.

Agregó: ‘No voy a mentirles, estar en la batalla es algo aterrador. . Pero la gente disfruta el logro de hacerlo. Y la camaradería es algo que es innegable.’

De regreso a casa con sus familias, los británicos lanzaron
en el trato con Ucrania

Cinco rehenes británicos que enfrentaron la amenaza de un pelotón de fusilamiento ruso en Ucrania regresaron emocionalmente a Gran Bretaña ayer.

Después de meses de encarcelamiento, tortura y miedo a la ejecución, los hombres finalmente se reunieron con sus seres queridos.

Anoche, se levantaron cervezas y bistec y el vino tinto estaba en el menú de al menos uno de los cautivos mientras saboreaban la libertad nuevamente. de encarcelamiento, tortura y miedo a la ejecución

Aiden Aslin, Shaun Pinner, Dylan Healy, Andrew Hill y John Harding parecían exhaustos pero eufóricos cuando llegaron al Reino Unido.

Habían pasado los dos días anteriores en tránsito, primero siendo conducidos atados y ciegos. Viajaron desde el este de Ucrania a un destino desconocido en Rusia.

Luego fueron trasladados en avión a Arabia Saudita, donde recibieron atención médica y fueron recibidos por funcionarios consulares británicos antes de que un vuelo de British Airways los llevara a casa, donde su familiares encantados estaban esperando.

El Sr. Aslin llegó a la casa de su madre en Newark, Nottinghamshire, alrededor de las 2 pm. El excuidador había pasado cinco meses tras las rejas, tiempo durante el cual fue apuñalado por los guardias de la prisión y soportó simulacros de ejecución.

Le dijo a los periodistas: «He pasado por una experiencia traumática y solo quiero para entrar en mi casa. También quiero agradecer a todos los que ayudaron a asegurar nuestra liberación, especialmente al presidente [Volodymyr] Zelensky y los saudíes’.

El Sr. Aslin estuvo acompañado por su prometida ucraniana Diana y su hermano Nathan.

Su madre, Angela Wood, dijo: ‘Estamos muy aliviados de tener a Aiden en casa. No he dormido en toda la noche. Aiden necesita tiempo para recuperarse. Todos hemos tenido un día realmente largo’.

La abuela del Sr. Aslin, Pamela Hall, agregó: ‘No he dormido en 24 horas. Esta es una noticia asombrosa. Estamos muy felices”.

Las publicaciones en las redes sociales de los amigos del Sr. Aslin ayer sugirieron que había sido apuñalado y golpeado mientras estaba en cautiverio. Su rostro aparecía hinchado y amoratado en las grabaciones de video de su interrogatorio por parte de las fuerzas rusas.

Los rehenes también sufrieron tortura psicológica. Les dijeron, ‘digan adiós a sus familias, los van a matar’.

Antes de su captura, el Sr. Aslin frecuentemente publicaba en Instagram desde el frente, usando el perfil ‘cossackgundi’. La cuenta estaba a cargo de un amigo y permaneció activa mientras estuvo encarcelado en Donetsk, en el este de Ucrania.

Anoche, una publicación en la cuenta decía: «Tuve mi primera llamada telefónica con Aiden en unos cinco meses esta tarde.

‘Suena increíble y está lleno de energía. Lo que pasó fue peor de lo que pensaba. Estuvo a la altura de su cita favorita de Winston Churchill, «si estás pasando por un infierno, sigue adelante». Es un nuevo día y uno muy bueno. ¡Aiden está libre! ¡Nuestros chicos son libres! ¡Ucrania y su gente siempre serán libres! Gracias a todos por su apoyo, de parte de Aiden y mío.’

El amigo cercano del Sr. Aslin y camarada en una unidad marina ucraniana, Shaun Pinner, regresó ayer a la casa de su madre en Luton, Bedfordshire.

Su jubiloso padrastro, Lyndon Price, dijo: ‘Acaba de llegar a casa. Lo recogimos en el aeropuerto esta mañana. Todas las familias estaban allí y, como podéis imaginar, fue muy emotivo.

Pinner aparece en la foto con su ropa militar. Pinner y los otros británicos: Aslin, Dylan Healy, Andrew Hill y John Harding parecían exhaustos pero eufóricos cuando llegaron al Reino Unido

Shaun Pinner , uno de los cinco británicos liberados del cautiverio por las fuerzas respaldadas por Rusia, se muestra en el centro a la derecha con su familia, en la casa de su madre en Luton, Bedfordshire

‘Shaun ha pasado por mucho. Estamos muy, muy felices de que esté en casa. Es una noticia fantástica. Estamos todos juntos, el hijo de Shaun, mi esposa y la hermana de Shaun.

‘Acabo de afeitarlo. Le quité toda la barba por él. Él es bien y se ve bien. Está tan contento de estar en casa.

‘Lo que ha pasado Shaun no es para los pusilánimes. Está cansado, se ha tomado un par de cervezas. Va a comer bistec y vino tinto esta noche y está ansioso por eso’.

Según sus familias, los rehenes no estaban al tanto de las negociaciones destinadas a asegurar su liberación. Como parte del mismo trato, cientos de ucranianos capturados y un puñado de tropas rusas fueron puestos en libertad.

Arabia Saudita actuó como intermediario entre los gobiernos de cada país.

Sorprendentemente, el Sr. Pinner no descarta regresar a Ucrania.

El Sr. Price agregó: ‘En algún momento, creo que querrá regresar. Le encanta Ucrania. Él podría querer involucrarse en el trabajo humanitario. Su esposa todavía está allí también, esperamos traerla aquí’.

El Sr. Pinner, ex soldado del Royal Anglian Regiment, se alistó en las fuerzas armadas de Ucrania en 2018. Fue enviado a la línea del frente en la región oriental, conocida como Donbas, y fue capturado por las fuerzas rusas en la ciudad portuaria sureña de Mariupol en abril de este año.

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