Panel del Senado avanza reforma financiera de campaña estancada hace mucho tiempo

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RICHMOND, Virginia, EE.UU. (AP) — Un comité del Senado de Virginia presentó el martes un proyecto de ley que prohibiría a los legisladores usar fondos de campaña para gastos personales como una hipoteca o membresía en un club de campo, un cambio que los legisladores se han resistido a adoptar durante mucho tiempo.

Los aplausos estallaron en la sala después de que el proyecto de ley de la senadora Jennifer Boysko y tres colegas demócratas se aprobara por unanimidad.

Los legisladores del estado de Virginia actualmente son atípicos en la nación por su capacidad para gastar el dinero donado a sus campañas en prácticamente cualquier cosa. A pesar de la insistencia bipartidista de que los legisladores quieren llegar a un compromiso sobre una reforma, proyectos de ley similares que agregan límites a cómo se pueden gastar los fondos de campaña han sido rechazados repetidamente en los últimos años.

“Casi todos los demás estados y el gobierno federal prohíben el uso de fondos de campaña por parte de un candidato o sus familias”, dijo Boysko al presentar su proyecto de ley. “Pero en Virginia, aún podríamos llevar a nuestra familia en un crucero por el Caribe si elegimos, y no creo que sea correcto”.

El proyecto de ley prohibiría a un candidato usar fondos de campaña para un gasto que existiría independientemente de la persona que busca, ocupa o mantiene el cargo. Permite que las contribuciones se utilicen para “gastos ordinarios y aceptados relacionados con la campaña o el desempeño de cargos electivos”.

El proyecto de ley fue enmendado el martes para permitir que los fondos de la campaña se usen para gastos de cuidado de dependientes, ampliando una asignación inicial para gastos de cuidado de niños. Detalla los gastos específicos que los fondos de la campaña no pueden cubrir, incluidos: una hipoteca de vivienda, alquiler o pago de servicios públicos; un gasto de automóvil no relacionado con la campaña; una membresía de club de campo; vacaciones; un pago de matrícula; y admisión a ciertos eventos de entretenimiento no asociados con una campaña.

Con respecto a la aplicación, el proyecto de ley decía que las quejas serían tomadas por el Departamento de Elecciones e investigadas por la Junta Estatal de Elecciones.

El proyecto de ley decía que si la Junta Estatal determina que un candidato «violó deliberadamente y con conocimiento» las disposiciones del proyecto de ley, la junta «deberá» ordenarle que reembolse la cantidad «convertida ilegalmente para su uso personal».

Según el proyecto de ley, la junta también puede imponer una sanción civil, que no exceda los $1,000 por cada gasto detallado que se determine que está en violación y que no supere los $10,000.

Actualmente, a los legisladores solo se les prohíbe usar fondos de campaña para uso personal una vez que cierran sus cuentas.

Una revisión de Associated Press del sistema de financiamiento de campañas del estado en 2016 encontró que algunos legisladores usaban con frecuencia cuentas de campaña para pagar costosas comidas y hoteles, así como también gastos personales.

Aproximadamente media docena de oradores abogaron por la aprobación del proyecto de ley el martes.

“Simplemente creemos que esta es la fruta más baja al alcance de la mano, así que, por favor, apruebe este proyecto de ley. Entonces no tendrá que escucharlo el próximo año”, dijo Nancy Morgan, miembro de un grupo de base que aboga por la reforma del financiamiento de campañas.

Nadie habló en contra. Los legisladores en audiencias anteriores han expresado su preocupación de que una prohibición podría dar lugar a quejas frívolas y con motivaciones políticas.

El proyecto de ley debe aprobar el pleno del Senado antes de que pueda dirigirse a la Cámara de Delegados controlada por los republicanos. Los legisladores de esa cámara han presentado proyectos de ley similares que aún no han sido escuchados.

El mismo panel del Senado también presentó un proyecto de ley el martes que prohibiría a los legisladores recaudar fondos durante sesiones especiales. Actualmente, la recaudación de fondos solo está prohibida durante el relativamente breve período ordinario de sesiones de la Asamblea General.

El patrocinador del proyecto de ley, el senador republicano David Suetterlein, dijo que no cree que los legisladores deban poder recaudar dinero al mismo tiempo que votan sobre la legislación. Esa perspectiva fue compartida por los defensores que testificaron que hacerlo podría crear un conflicto de intereses.

La medida avanzó con una votación de 12-2. El senador demócrata Scott Surovell y el senador republicano Bryce Reeves, quienes expresaron su preocupación de que podría perjudicar a los titulares frente a los retadores, se opusieron. La senadora republicana Jill Vogel se abstuvo.

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