Las olas de calor de Europa ofrecen una visión sombría del futuro

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Portugal, cuyo paisaje bucólico revela colinas onduladas salpicadas de olivos y pueblos de piedra centenarios, se convirtió este verano en un paisaje de miedo. Cuando una ola de calor comenzó a azotar el país a principios de julio, los residentes se vieron obligados a refugiarse dentro de sus casas detrás de las persianas cerradas mientras afuera el calor continuaba quemando los bosques y los cultivos que ya estaban secos debido a una sequía prolongada.

Con la ayuda de los vientos rápidos y las condiciones secas, el intenso calor provocó decenas de incendios forestales en todo el país y en la vecina España. Los agricultores portugueses huyeron de las llamas cargando ovejas a la espalda. Cerca del complejo de golf Quinta do Lago en el sur, los conductores tuvieron que dar marcha atrás mientras las llamas y el humo se arremolinaban en las carreteras. Incluso en áreas no tocadas directamente por las llamas, como la ciudad costera de Aveiro, los residentes lucharon por respirar mientras el humo de los incendios que se extendían a unas pocas millas al este envolvía algunos vecindarios. Miles fueron evacuados de sus hogares en todo el país.

Mientras las llamas ardían en Portugal, el calor abrasador batía récords. En Pinhão, un pintoresco pueblo a orillas del río Duero en el centro norte de Portugal, las temperaturas alcanzan los 47,2 grados centígrados, según informes del Instituto Portugués del Mar y la Atmósfera.

Las sospechas de muertes relacionadas con el calor comenzaron a aumentar. La semana pasada, las autoridades sanitarias españolas informaron de un total de 3.833 muertes en exceso relacionadas con las olas de calor del verano. Todavía no se han publicado cifras similares para Portugal, pero en el punto álgido de su primera ola de calor, entre el 7 y el 18 de julio, el Ministerio de Salud portugués informó que hubo 1.063 muertes más de las esperadas para este período.

Aunque las cuadrillas lograron contener algunos de los peores incendios forestales de Portugal, el calor continuó cocinando el noreste del país, así como gran parte de España y partes de Francia, Grecia y Turquía. Luego, el clima extremo se expandió hacia el norte hasta el Reino Unido, donde la Oficina Meteorológica emitió su primera advertencia roja por calor excepcional en el país típicamente frío y húmedo, instando a los residentes a prepararse para temperaturas de hasta 40 grados centígrados, una primicia récord. para Inglaterra que llegó unos días después.

“Las temperaturas que saltan a mediados de los 40 no ocurren con demasiada frecuencia, incluso en España o Portugal”, dice Paul Hutcheon del Oficina Meteorológica del Reino Unido. El aeropuerto de Luton, que da servicio a Londres, tuvo que suspender temporalmente los vuelos después de que parte de su pista se doblara por el calor, mientras se producían incendios en todo el país.

“La infraestructura simplemente no está construida para temperaturas de hasta 40 grados centígrados”, dice Friederike Otto, climatóloga del Instituto Grantham para el Cambio Climático y el Medio Ambiente del Imperial College London. “Los edificios, las escuelas y los hospitales no tienen aire acondicionado ni aislamiento. Las casas no tienen persianas ni nada para protegerse del calor. La gente no es consciente de los peligros del calor y no sabe cómo lidiar con él”.

Si bien en ocasiones se han producido olas de calor en Europa, son se están volviendo mucho más frecuentes e intensos, y se quedan por más tiempo. Y el cambio climático es en gran parte el culpable. Cuando una ola de calor se extendió por Europa en 2019, Otto, quien codirige World Weather Attribution, una colaboración de investigación que analiza la contribución del cambio climático a los fenómenos meteorológicos extremos, realizó de inmediato una evaluación con su equipo para ver si podían detectar las huellas dactilares del calentamiento global. Lo hicieron: el cambio climático hizo que las altas temperaturas fueran cinco veces más probables, encontraron.

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