Las iglesias defienden la laguna del clero en los informes de abuso sexual infantil

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Era una gélida tarde de domingo en el Centro Católico Newman en Salt Lake City cuando el sacerdote advirtió a los feligreses que se habían reunido después de la Misa que su derecho a confesiones privadas estaba en peligro.

Un nuevo la ley rompería ese vínculo sagrado, dijo el sacerdote, y ordenó a los feligreses que firmaran una carta modelo de una página al salir. “Yo/nosotros nos oponemos a la HB90”, comenzaba la carta, apilada junto a sobres con la dirección impresa. “HB90 es una interferencia inapropiada del gobierno en la práctica de la religión en Utah”.

En los siguientes días de febrero de 2020, la diócesis católica de Utah, que supervisa docenas de iglesias, dice que recolectó unas 9,000 cartas firmadas de feligreses y las envió a la representante estatal Angela Romero, una demócrata que había estado trabajando en el proyecto de ley como parte de su campaña contra el abuso sexual infantil. La HB90 se centró en el «privilegio clérigo-penitente» de Utah, una ley similar a las de muchos estados que exime al clero de todas las denominaciones del requisito de denunciar el abuso infantil si se enteran del delito en un entorno confesional.

Los líderes católicos de Utah se habían movilizado contra la HB90 argumentando que amenazaba la sagrada privacidad de las confesiones. Más importante aún, encontró la desaprobación de algunos miembros de la poderosa Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Últimos Días, conocida como la iglesia mormona, cuyos seguidores comprenden la gran mayoría de la legislatura estatal. HB90 estaba muerto cuando llegó.

En 33 estados, el clero está exento de cualquier ley que requiera que profesionales como maestros, médicos y psicoterapeutas informen información sobre presuntos abusos sexuales a niños a la policía o a los funcionarios de bienestar infantil si el la iglesia considera que la información es privilegiada.

Esta escapatoria ha dado como resultado que se permita a un número desconocido de depredadores continuar abusando de niños durante años a pesar de haber confesado el comportamiento a los funcionarios religiosos. En muchos de estos casos, el privilegio ha sido invocado para proteger a los grupos religiosos de la responsabilidad civil y penal después de que las autoridades civiles conocieron el abuso.

Durante las últimas dos décadas, los legisladores estatales como Romero han propuesto más de 130 proyectos de ley que buscan crear o enmendar las leyes de denuncia de abuso sexual infantil, encontró una revisión de Associated Press. Todos apuntaron a la laguna y no lograron cerrarla, o modificaron el estatuto de presentación de informes obligatorios sin tocar el privilegio del clero en medio de una intensa oposición de los grupos religiosos. La AP descubrió que la Iglesia Católica Romana ha utilizado su infraestructura de cabildeo bien financiada y su profunda influencia entre los legisladores en algunos estados para proteger el privilegio, y que miembros influyentes de la iglesia mormona y los testigos de Jehová también han trabajado en los parlamentos estatales y los tribunales para preservarlo. en áreas donde su número de miembros es alto.

En Maryland, una campaña exitosa para derrotar una propuesta que habría cerrado la brecha entre el clero y los penitentes fue dirigida por un cardenal católico que luego sería expulsado por abusar sexualmente de niños. y seminaristas adultos.

En otros estados, como California, Missouri y Nuevo México, la vociferante oposición pública y entre bastidores a los proyectos de ley destinados a cerrar la brecha de las iglesias católica y mormona descarrilaron con éxito los esfuerzos de reforma legislativa.

“Creen que están en una misión divina que justifica mantener intacto el nombre y la reputación de su institución”, dijo David Finkelhor, director de Crimes Against Child. ren Research Center de la Universidad de New Hampshire, hablando de varios grupos religiosos. “Entonces, el liderazgo tiene un fuerte desincentivo para involucrar a las autoridades, la policía o la gente de protección infantil”. La investigación encontró que un obispo mormón en Arizona, bajo la dirección de los líderes de la iglesia, no denunció a un miembro de la iglesia que había confesado que abusó sexualmente de su hija de 5 años. AP descubrió que el representante Merrill Nelson, un abogado de la iglesia y legislador republicano de Utah, había aconsejado al obispo que no denunciara el abuso a las autoridades civiles debido a la ley de privilegio del clero de Arizona, según documentos revelados en una demanda. Esa falta de denuncia permitió que el miembro de la iglesia, el difunto Paul Adams, violara repetidamente a sus dos hijas y supuestamente abusara de uno de sus cuatro hijos durante muchos años.

En respuesta al caso, la senadora estatal Victoria Steele, un demócrata de Tucson, en tres ocasiones propuso legislación para cerrar el vacío legal en la información del clero en Arizona. Steele le dijo a AP que legisladores mormones clave, incluido un exsenador estatal republicano y presidentes de comités judiciales, frustraron sus esfuerzos antes de que sus propuestas pudieran presentarse a la Legislatura en pleno.

“Es difícil para mí contar esta historia sin hablar de los mormones y su poder en la Legislatura”, dijo Steele. “Esto se reduce a que a la iglesia se le está dando permiso para proteger a los depredadores y que los niños sean condenados. … Están tratando con todas sus fuerzas de asegurarse de que este proyecto de ley no vea la luz del día”.

Los Santos de los Últimos Días y los católicos ocupan varios cargos influyentes como líderes y presidentes de comités en la Legislatura de Arizona, incluido el vocero de la Cámara, y se sabe que promueven o bloquean legislación de acuerdo con las prioridades y valores de la iglesia.

En un ejemplo de alto perfil, dos legisladores republicanos tomaron una en 2019, negándose a votar por un presupuesto hasta que los legisladores aprobaran una medida que permitiera a las víctimas anteriores de abuso sexual infantil demandar a iglesias o grupos de jóvenes que hicieran la vista gorda ante el abuso. El negocio legislativo se detuvo durante semanas en medio de una feroz oposición de la Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Últimos Días, la Iglesia Católica Romana y las aseguradoras junto con sus aliados en la Legislatura, que finalmente aprobó la medida.

El caso Adams no es el único ejemplo del privilegio que se invoca en los casos en que la falta de denuncia de un miembro del clero condujo a un abuso prolongado. En Montana, por ejemplo, una mujer que fue abusada por un miembro de los Testigos de Jehová a mediados de la década de 2000 ganó un veredicto de un jurado de $35 millones contra la iglesia por no denunciar su abuso. Pero en 2020, la Corte Suprema del estado revocó la sentencia y dictaminó que los líderes de la iglesia no tenían la obligación de informar, citando el privilegio del clero-penitente del estado.

El privilegio también se puede utilizar para proteger a las organizaciones religiosas de la responsabilidad penal. En 2013, un ex oficial de policía de Boise, Idaho, se entregó por abusar de niños, algo que había informado a 15 miembros de la iglesia mormona, ninguno de los cuales notificó a las autoridades. Pero los fiscales se negaron a presentar cargos contra la iglesia debido a la ley de privilegio del clero-penitente de Idaho. una oportunidad para reconciliarse con Dios y buscar el perdón por sus acciones. … Esa confesión se considera sagrada y, en la mayoría de los estados, se considera una conversación religiosa protegida propiedad del confesor”.

La Conferencia de Obispos Católicos de EE. UU. no respondió de inmediato a una solicitud de comentarios. sobre sus campañas contra los proyectos de ley estatales que buscan eliminar el privilegio del clero-penitente.

Pero los partidarios del privilegio del clero dicen que abolirlo no hará que los niños estén más seguros. Algunos van tan lejos como para decir que la capacidad de los abusadores para informar en privado al clero los alienta a confesar y, a menudo, los lleva a detener el abuso.

“Se considera esencial para el ejercicio de la religión tener un privilegio sacerdotal-penitente que permitirá a las personas acercarse a su clero con el propósito de descargarse a sí mismos, a su mente, a su alma… para buscar la paz y el consuelo con Dios y con sus semejantes”, dijo el representante del estado de Utah, Nelson, a la AP. . “Sin esa garantía de secreto, las personas con problemas no confiarán en su clero”.

Jean Hill, el enlace del gobierno de la Diócesis Católica de Utah que ayudó a organizar la oposición al proyecto de ley de Romero, señaló un solo trabajo de investigación para argumentar que las leyes que se enfocan en las conversaciones confesionales privilegiadas en el contexto del abuso infantil no han aumentado las denuncias en esas comunidades.

“Cuando les quitas a las personas todas las oportunidades de obtener ayuda, pasan a la clandestinidad y el abuso continúa”, dijo Hill.

Pero los autores del estudio citado por Hill, publicado en 2014, han advertido sobre llegar a tales conclusiones en base a su investigación.

Frank Vandervort, profesor de derecho en la Universidad de Michigan, y su coautor, Vincent Palusci, profesor de pediatría en la Universidad de Nueva York, le dijeron a AP que el estudio fue limitado, en parte porque las iglesias a menudo no les daban acceso a los datos. sobre informes del clero.

“Un solo artículo no debe ser la base para hacer decisiones políticas”, dijo Vandervort, autor principal del estudio. “Puede ser completamente el caso de que no haya conexión entre el cambio de leyes y la cantidad de informes”.

PRIVILEGIO NO ‘REQUERIDO CONSTITUCIONALMENTE’

Esfuerzos para Las leyes estatales de eliminación del privilegio han tenido éxito en solo un puñado de estados, incluidos Carolina del Norte, Oklahoma, Rhode Island, Texas y Virginia Occidental. Registros y entrevistas con legisladores en los 33 estados que todavía tienen el privilegio muestran que la oposición intensa de poderosas organizaciones religiosas es más difícil de superar.

El exsenador del estado de California, Jerry Hill, dijo que un proyecto de ley que introducido en 2019 para exigir a los miembros del clero que denuncien las sospechas de abuso sexual infantil o negligencia por parte de sus compañeros de trabajo fue asesinado después de la oposición de las iglesias católica y mormona, así como de otros grupos religiosos.

“La oposición de la Iglesia Católica fue fundamental para crear mucha controversia en torno al proyecto de ley y muchas preguntas relacionadas con la libertad religiosa”, dijo Hill. La Iglesia Católica dejó en claro que demandaría si se aprobaba el proyecto de ley, dijo Hill.

Michael Cassidy, profesor de la Facultad de Derecho de la Universidad de Boston, afiliada a la Iglesia Católica, y exfiscal estatal, dijo que no está claro cómo resultaría un caso de libertad religiosa con respecto al privilegio del clero.

Algunos partidarios creen que el privilegio está firmemente arraigado en la garantía de libertad de religión de la Primera Enmienda. Pero Cassidy dijo que “no existe un precedente firme que diga que el privilegio del clero-penitente sea un requisito constitucional”.

“La Corte Suprema nunca ha sostenido eso”, dijo Cassidy.

Ha propuesto un camino intermedio: permitir que el clero mantenga el secreto del confesionario, pero crear una excepción para las «personas peligrosas», incluidos los abusadores sexuales de niños.

A menudo, los esfuerzos legislativos para cerrar la laguna del clero enfrentarse a legisladores que también son miembros de la iglesia, así como la intimidación de grupos de defensa alineados con varias religiones. Es un doble golpe que ha eliminado muchos proyectos de ley en silencio antes de que se presenten, y ha llevado a que los defensores del bienestar infantil consideren que la laguna de privilegios es una píldora venenosa incluida en los proyectos de ley de informes obligatorios, encontró la revisión de AP.

En Utah, después de que los funcionarios religiosos se opusieran públicamente a su proyecto de ley que buscaba cerrar la brecha, la representante estatal Romero, católica de toda la vida, recibió mensajes de voz y correos electrónicos siniestros. Temiendo por la seguridad de su personal, denunció a algunos de ellos a la policía estatal.

“Es absolutamente despreciable que piense que esto está bien”, dijo una persona anónima que dijo representar a un grupo llamado Young Americanos por la Libertad. Si quieres, devuélveme el mensaje. Si no, te voy a llamar todos los días hasta que lo hagas”.

El retroceso también se volvió personal: miembros católicos devotos de la propia familia de Romero dejaron de hablarle. “Pensaron que estaba tratando de atacar a la Iglesia Católica y deshacerme de la confesión, uno de nuestros sacramentos”, dijo Romero. “Así es como se les presentó”.

En 2003, mientras el escándalo de abuso sexual del clero católico se extendía por la nación, un proyecto de ley que buscaba librar a Maryland del privilegio en los casos de abuso infantil provocó una fuerte reprimenda. del Cardenal Theodore McCarrick, entonces el poderoso arzobispo de la Diócesis de Washington, DC

“Si se aprobara este proyecto de ley, ordenaré a todos los sacerdotes de la Arquidiócesis de Washington que sirven en Maryland que lo ignoren ”, escribió McCarrick en una columna de Catholic Standard. “Sobre este tema, con mucho gusto me declararé desobediente civil y con mucho gusto, si no con mucho gusto, iré a la cárcel”.

El proyecto de ley se marchitó bajo el ataque de McCarrick y nunca salió del comité. Una legislación similar propuesta en 2004 corrió la misma suerte. Hoy, el privilegio clérigo-penitente en Maryland permanece intacto, a pesar de que McCarrick ha sido expulsado del sacerdocio por delitos sexuales.

Virginia actualizó su ley de notificación obligatoria en 2006. Si bien el proyecto de ley comenzó con el clero entre los enumerados como reporteros con el privilegio intacto, serían eliminados de la factura final. Curiosamente, se dejó el privilegio. En 2019, el estado agregó ministros, sacerdotes, rabinos y otros funcionarios religiosos a la lista de informantes obligatorios de abuso infantil, pero nuevamente protegió el privilegio del clero-penitente.

La diputada estatal Karrie Delaney, una demócrata de Virginia que patrocinó el proyecto de ley en 2019 que agregó al clero a la lista de reporteros obligatorios, dijo que incluir lenguaje para cerrar el privilegio habría condenado el proyecto de ley.

“Queríamos aprobar el proyecto de ley”, dijo Delaney. “Y sabíamos que no tener esa (exención) allí habría atraído una enorme cantidad de resistencia de comunidades religiosas particulares que realmente habrían puesto en peligro el proyecto de ley”.

En Pensilvania fuertemente católica, 40 proyectos de ley han incluido cambios en las leyes de denuncia obligatoria de abuso sexual infantil en las últimas dos décadas. Ninguno de ellos ha cuestionado el privilegio clero-penitente. Eso no sorprende a los sobrevivientes de abuso sexual infantil y sus defensores, quienes han visto a la Iglesia Católica y sus cabilderos gastar millones en una batalla en Pensilvania sobre una ventana legal propuesta de dos años para que los sobrevivientes presenten demandas contra sus presuntos abusadores.

En otros estados, los legisladores dijeron que no sabían que el clero tenía una forma de evitar denunciar abusos. Después de enterarse de la laguna de la AP, el senador estatal de Vermont, Richard Sears, demócrata, dijo que presentaría un proyecto de ley en la próxima sesión legislativa para tratar de cerrarla. “Ni siquiera sabía que existía”, dijo Sears.

En 2003, en medio del alboroto por los escándalos de abuso sexual de la Iglesia Católica, varios estados agregaron clérigos a sus leyes de denuncia de abuso sexual infantil, a menudo con la excepción de los clérigos que se enteran del abuso sexual infantil durante las confesiones espirituales.

Eso es lo que sucedió en Nuevo México.

Con el privilegio protegido, el proyecto de ley se aprobó fácilmente. ambas cámaras e incluso recibió el apoyo de la Arquidiócesis de Santa Fe, que se vio envuelta en su propio escándalo de abuso sexual en la iglesia.

Desde entonces, se han presentado varios proyectos de ley en la Legislatura de Nuevo México destinados a aclarar lenguaje en la ley de informes. Sólo uno habría eliminado el privilegio clero-penitente. Murió en el comité.

“Hemos pedido repetidamente a la Legislatura que fortalezca los requisitos de informes en las escuelas e instituciones religiosas”, dijo el fiscal general del estado, Héctor Balderas, a la AP. Dijo que el abuso infantil no denunciado es un problema importante que “da como resultado enormes cantidades de trauma”. Becky Bohrer en Juneau, Alaska; Andrew DeMillo en Little Rock, Arkansas; Sophie Austin en Sacramento, California; Jim Anderson en Denver, Colorado; Randall Chase en Dover, Delaware; Brendan Farrington en Tallahassee, Florida; Sudhin Thanawala en Atlanta; Keith Ridler en Boise, Idaho; John O’Connor en Springfield, Illinois; Dylan Lovan en Louisville, Kentucky; Sara Cline en Baton Rouge, Luisiana; David Sharp en Portland, Maine; Brian Witte en Annapolis, Maryland; Steve LeBlanc en Boston; Joey Cappelletti en Lansing, Míchigan; Steve Karnowski en Minneapolis; Summer Ballentine en Jefferson City, Misuri; Amy Hanson en Helena, Montana; Gabe Stern en Carson City, Nevada; Susan Montoya Bryan en Albuquerque, Nuevo México; James MacPherson en Bismarck, Dakota del Norte; Andrew Welsh-Huggins en Columbus, Ohio: Andrew Selsky en Salem, Oregón; Mark Scolforo en Harrisburg, Pensilvania; Sam Metz en Salt Lake City; Wilson Ring en Montpelier, Vermont; Sarah Rankin en Richmond, Virginia; Rachel La Corte en Olimpia, Washington; y Todd Richmond en Madison, Wisconsin, contribuyeron a este informe.

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