En los piquetes del destrozado Servicio Nacional de Salud de Gran Bretaña

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El miércoles pasado, Kareen Gayle, enfermera del departamento de emergencias del King’s College Hospital, en el sur de Londres, terminó su turno de noche y se unió a un piquete de unas cien enfermeras, activistas sindicales y simpatizantes políticos en la acera. Era la hora pico en la primera mañana de una huelga de dos días. Los autobuses rojos de Londres tocaron la bocina en apoyo de las pancartas caseras de las enfermeras: “¿Afrontando? Estás bromeando”; “Los pacientes no están muriendo porque las enfermeras están en huelga. Las enfermeras están en huelga porque los pacientes se están muriendo”; «Héroe del NHS a cero». Las ambulancias que salían de las puertas del hospital hacían sonar sus sirenas. Las enfermeras aplaudieron. Tres personas tocaron tambores. Gayle ha trabajado en King’s, que es uno de los hospitales más grandes y concurridos de Londres, durante dieciocho años, los últimos ocho en la sala de emergencias. Madre soltera de cuatro hijos, tiene el comportamiento de enfermera que cura instantáneamente (amabilidad profunda, cero tonterías) que se requiere en los peores momentos de la vida. Le pedí un ejemplo de cómo el hospital estaba luchando en ese momento. “No tenemos suficientes camas, para una”, respondió ella.

Este invierno, el Royal College of Nursing, que representa a más de trescientas mil enfermeras de todo el Reino Unido, ha convocado las primeras huelgas a gran escala en sus ciento seis años de historia. (Hubo una acción más pequeña en Irlanda del Norte en 2019). La razón principal es el pago. En marzo pasado, el RCN solicitó un aumento salarial de cinco por ciento por encima de la inflación, que en ese momento era de 7,5 por ciento. Hasta ahora, en Inglaterra, el gobierno ha otorgado a las enfermeras del Servicio Nacional de Salud un aumento de solo el cuatro por ciento. Gayle me dijo que, si trabaja en su patrón de turnos habitual, su sueldo mensual cubre sus facturas y luego se agota después de tres días. (En diciembre, los precios de los alimentos en el Reino Unido eran un 16,8 % más altos que hace un año). Para mantenerse a flote, hace turnos adicionales, a veces trabajando seis noches a la semana en la sala de emergencias. Su hija menor tiene cinco años. “A veces me siento tan, tan mal”, dijo. “Porque ella dice: ‘Mamá, ¿vas a dormir conmigo esta noche?’ Y tengo que decir: ‘Mamá tiene que ir a trabajar para pagar las cuentas’. Es muy triste porque te estás perdiendo de mucho”. Junto al agotamiento permanente de trabajar en las salas, saltarse los descansos mientras necesitaba orinar, el estado de ánimo en el piquete era alto. La mañana era helada y clara. Un sol naciente iluminaba con oro las cimas de los edificios del hospital.

«¿Qué queremos?» Llamó un representante del sindicato.

«¡Pago justo!»

«¿Cuándo lo quieres?»

«¡Ahora!»

Los tambores resonaron. El canto se calmó. Gayle exhaló en voz baja: “Esperemos que obtengamos este aumento. Ay dios mío.»

Gran Bretaña es un mar de huelgas. Hay un sitio web, StrikeMap.org, donde puede escanear el país en busca de líneas de piquete: para conductores de trenes, instructores de manejo, personal judicial, conductores de autobuses. Cuarenta y nueve huelgas en Sheffield. Más de cien alrededor de Manchester. Esta semana, los paramédicos y los despachadores de emergencia realizaron su cuarta parada en poco más de un mes. Los médicos jóvenes están votando si ir a la huelga en marzo. Los maestros están planeando una serie de huelgas el próximo mes. La causa unificadora de los disturbios es la inflación (más del diez por ciento en Gran Bretaña) y, a menudo, cambios desalentadores en las condiciones laborales, generalmente relacionados de alguna manera con la pandemia. Pero, aunque la acción industrial que afecta al NHS comparte algunos de estos agravios, pertenece a una categoría propia, por los riesgos que plantea para los pacientes, la reverencia casi universal en la que se tiene el sistema de atención médica financiado con fondos públicos de Gran Bretaña, y el hecho de que el sistema parece estar desmoronándose.

Las crisis de invierno en el NHS han sido tan regulares como el invierno durante una década más o menos. Durante años, ha sido común que las noticias se llenen, de diciembre a febrero, con docenas de hospitales que declaran “alertas negras”, en las que se ven abrumados por los pacientes y tienen que desviar los nuevos casos a otros lugares. En la superficie, los últimos meses han seguido un patrón familiar. El país sufre su primer gran brote de gripe desde la pandemia. Agregue eso a la larga cola de COVID-19 y una aterradora propagación de infecciones por estreptococo A el otoño pasado, que mató al menos a treinta niños y alarmó a millones de padres, y el sistema está al límite de su capacidad.

Pero una enfermedad más profunda también está en juego. La estructura unificada del NHS (que emplea a más de 1,2 millones de personas y tiene un presupuesto anual de más de ciento cincuenta mil millones de libras) hace que la gente en Gran Bretaña piense que es más grande y mejor financiado de lo que realmente es. El Reino Unido tiene menos médicos, enfermeras, camas de hospital, unidades de resonancia magnética y escáneres de tomografía computarizada por habitante que la mayoría de sus vecinos europeos. Según la Health Foundation, una organización de investigación no partidista, el gasto en salud por persona en Gran Bretaña estuvo dieciocho por ciento por debajo del promedio europeo entre 2010 y 2019, un período que coincidió con el programa de austeridad liderado por los conservadores del país, seguido del Brexit. El legado es una brecha enorme, y potencialmente insalvable, de inversión y apoyo para el NHS. “Las raíces de la emergencia actual están en las elecciones políticas que se han hecho durante la última década y más”.

En la jerga del NHS, el sistema estaba “caliente”, con problemas crónicos de personal, reparaciones retrasadas, equipos viejos, médicos de familia trabajando menos horas y las crecientes demandas de una población que envejece, durante años antes de la pandemia. Tres años después, algunas partes apenas funcionan. En 2012, alrededor del noventa y cinco por ciento de los pacientes en las salas de emergencia de Inglaterra fueron tratados en cuatro horas. Ahora es alrededor de dos tercios. El mes pasado, el tiempo promedio de espera de una ambulancia para alguien que sufrió un derrame cerebral o dolores en el pecho fue de noventa y tres minutos, cinco veces el objetivo. Más de siete millones de personas en Inglaterra, una octava parte de la población, están en lista de espera para recibir tratamiento del NHS, frente a los dos millones y medio de hace una década. Alrededor de una de cada siete personas que actualmente ocupan una cama de hospital están lo suficientemente bien como para irse, pero no tienen ningún lugar (generalmente un hogar de ancianos) a donde ir. Cada luz está parpadeando en rojo.

Afuera de King’s, una enfermera especialista en el departamento de cardiología del hospital, que dijo llamarse Sophie, levantó un cartel que decía “Rishi the Reaper”, una referencia a Rishi Sunak, el nuevo primer ministro del país. Sophie se graduó como enfermera en 2016. “Es la misma mierda año tras año”, dijo. “Pasas por picos y valles. Algunos días entras y estás como, Nada importa. Solo necesito pasar el día, concentrarme en los pacientes, si me quedo hasta tarde, si no tengo un descanso. Solo tienes que ponerte manos a la obra. . . . Otros días, piensas, En realidad, ¿Qué estoy-? ¿Por qué estoy haciendo esto?»

Durante la pandemia, Sophie fue reasignada para trabajar en la UCI. “Nunca en mi vida había atendido a un paciente intubado y entubado”, dijo. «Dime que es seguro». Se tomó un tiempo libre con ansiedad porque tenía miedo de matar pacientes. Una compañera de enfermería de cardiología estaba junto a ella con una pancarta que decía “¿Causa de la muerte? Cortes conservadores. La proporción de enfermeras por pacientes en su departamento a veces alcanzaba uno a diez, en lugar de uno a cuatro. En algunos casos, el tiempo de espera para una ablación de fibrilación auricular, un procedimiento para restaurar el ritmo normal del corazón, había aumentado de tres meses a un año y medio. Le pregunté a Sophie si había algún alivio en ir a la huelga, en poder protestar y dar a conocer estos problemas. “No creo que nadie esté feliz de estar aquí”, dijo. “Estoy tan preocupado por la cantidad de trabajo al que tenemos que volver”.

El NHS cumple setenta y cinco años este año. Me encontré con un artículo panglossiano, publicado en el Revista médica británica, hace veinticinco años, en los albores del gobierno laborista de Tony Blair, esperando este momento. “Hoy, a diferencia de 1998, el NHS está casi libre de espera”, dice la profecía. “Ya sea por teléfono o Internet, en hospitales o en centros de salud comunitarios, los pacientes del NHS y sus familias pueden esperar respuestas dignas, personalizadas e incluso alegres de cualquier empleado del NHS que encuentren”. En el 2023 real, el NHS es más una idea que un servicio de salud particularmente bueno. Es la institución que hace que la mayoría de las personas (más del sesenta por ciento) se sientan orgullosas de ser británicos y, sin embargo, tenemos un poco de miedo de usarla. Una encuesta reciente encargada por el Veces de Londres encontró que dos tercios de los encuestados consideraban que el NHS actualmente era «malo» y que el ochenta por ciento pensaba que se había deteriorado en los últimos cinco años. En una visita al Reino Unido la semana pasada, Peter Thiel, el inversor de software multimillonario estadounidense y un antagonista en serie del NHS, describió la relación del país con su modelo de atención médica como un caso de síndrome de Estocolmo.

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