El camarero detrás del Blue Hawaii

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Un cóctel tropical exitoso puede tener un millón de madres. Toma el mai tai. Vic Bergeron, el Vic de Trader Vic’s, la cadena de restaurantes kitsch que ayudó a popularizar una interpretación imaginaria de la cultura polinesia para los melancólicos habitantes del continente, afirmó que él había inventado la bebida de ron. Cualquier sugerencia de lo contrario, dijo Bergeron, agravó su úlcera y agregó: «Cualquiera que diga que no creé esta bebida es un apestoso sucio». En el lado opuesto, tenemos al progenitor del tiki-bar Don the Beachcomber, cuyo nombre de nacimiento era Ernest Gantt, pero estaba tan enamorado de su personaje de Don the Beachcomber que cambió legalmente su nombre a Donn Beach. Beach afirmó que el mai tai fue su lluvia de ideas. Es posible que nunca sepamos realmente a quién agradecer/culpar por el mai tai, especialmente porque las recetas no pueden tener derechos de autor y, a mediados de los años cuarenta, cuando apareció por primera vez en los menús de los bares, había tal furor por cualquier cosa que señaló la versión de fantasía de la cultura isleña (incluidas las copas de cóctel adornadas con símbolos culturales sagrados) que los camareros de todo el mundo probablemente estaban bebiendo ron, lima y coco para atrapar la ola.

Por otro lado, es un hecho incontestable que, en 1957, Harry Yee (1918-2022) creó el Blue Hawaii (ron, vodka, blue curaçao, jugo de piña y mezcla agridulce). Yee atendía un bar en el Hawaiian Village, uno de los hoteles más grandes de los Estados Unidos fuera de Las Vegas. Hawaiian Village, que había comenzado como una pequeña colección de cabañas turísticas de poca altura, se había ido expandiendo para acomodar la nueva oleada de turismo que estaba en marcha. En ese momento, todavía podía ser difícil llegar a Hawái, pero los estadounidenses estaban decididos a ver el paraíso del que los militares que regresaban del Pacífico Sur habían delirado, y querían cócteles dulces y sensuales para acompañar la experiencia.

Los padres de Yee eran de China y él nació y creció en Honolulu. Era pequeño y con gafas y tenía una sonrisa tímida. Su padre era dueño de una tienda general en el centro de Honolulu. Después de la escuela secundaria, Yee asistió a la escuela de aviación en San Francisco y luego se desempeñó como piloto de combate en la Fuerza Aérea China, bajo el mando de Chiang Kai-shek, durante la Segunda Guerra Mundial. Regresó a Honolulu después de la guerra y durante algunos años trabajó en la tienda de su familia. También comenzó a ayudar a un amigo que dirigía un bar que era popular entre los militares, y simplemente nunca se detuvo. Era una interesante elección de profesiones contrarias para alguien que bebía muy poco, y luego solo coñac, pero Yee lo tomó de inmediato. Su estilo era más empresarial que schmoozy. “Él no era el tipo jovial con bromas detrás de la barra”, dijo Rick Carroll, ex reportero del Honolulu Anunciante, quien escribió sobre Yee en 1984, dijo. “Era entusiasta y brillante, pero serio. Nunca lo escuché reír”. Después de la temporada en el bar de su amigo, Yee pasó algunos años en Trader Vic’s, donde aprendió a mezclar bebidas tropicales, superponiendo múltiples licores, licores y jugos. Luego fue al Hilton, que, además de enorme, era glamuroso; celebridades cenaron allí con regularidad.

A diferencia de, digamos, un bar en la ciudad de Nueva York, donde un Martini seco podría satisfacer a los clientes hasta el final de los tiempos, los bares en Hawái, especialmente a finales de los años cincuenta, estaban asediados por turistas que querían bebidas novedosas y “hawaianas” (un estilo hawaiano). falacia prima-facie, porque los pueblos indígenas del Pacífico Sur no consumían mucho alcohol). Yee recordó que le pedían regularmente un cóctel local, que no existía. Llenó el vacío con mai tais y le dijo a un reportero: “Los servimos tan rápido como pudimos”. En esa época, la compañía holandesa de licores Bols estaba promocionando Blue Curaçao, su licor de naranja, y el representante local de Bols instó a Yee a ver si podía encontrar algo sabroso usándolo. Listo, el Hawai Azul. (Contrariamente a la suposición común de que la bebida recibió su nombre de la película de Elvis Presley, Yee evidentemente tomó el nombre de una película de Bing Crosby de 1937, «Waikiki Wedding», que incluye la versión original de la canción «Blue Hawaii».) La bebida fue un éxito Inspirado, Yee inventó cerca de veinte cócteles más, incluidos Tapa Punch, Chimp in Orbit, Tropical Itch, Hawaiian Eye, Naughty Hula, Scratch Me Lani, Wahine’s Delight y Hot Buttered Okolehao.

La guarnición habitual para estas bebidas azucaradas era un tallo de caña de azúcar, pero la hija de Yee, Marilyn, me dijo que su padre estaba angustiado por lo sucio y pegajoso que era, especialmente porque los clientes del bar tenían la costumbre de poner la caña de azúcar masticada en los ceniceros. Su primera inspiración para mejorar su juego de guarniciones fue adornar sus cócteles con una orquídea vanda. A la gente le encantó. Para su Tropical Itch, consiguió rascadores de espalda de bambú de catorce pulgadas de largo y metió uno en cada bebida, por lo tanto, una guarnición/recuerdo. (Para que conste, un cantinero en Puerto Rico afirmó que comenzó a usar rascadores de espalda en un cóctel similar aproximadamente al mismo tiempo). Yee también comenzó a decorar algunos de sus cócteles con pequeñas sombrillas de papel, un artículo novedoso que se introdujo en los Estados Unidos. Estados Unidos en 1893, con el pueblo chino en la Exposición Colombina Mundial, en Chicago. (De acuerdo a Revista Imbibe, las sombrillas en miniatura fueron el centro de una controversia en miniatura: fueron objeto de un caso judicial en la década de 1890 que discutía si deberían estar sujetas a los mismos derechos de importación que las sombrillas reales, a pesar de que tenían aproximadamente tres pulgadas de largo y estaban hechas. de palillos de dientes y papel de seda. El tribunal dictaminó que no deberían pagar impuestos como paraguas, ya que no parecían funcionar como protección contra la lluvia). ¿Fue Yee el primer ser humano en el planeta Tierra en poner un pequeño paraguas en una bebida? Es imposible saberlo, pero fue celebrado por ello y solidificó el concepto de la bebida paraguas en la cultura popular de todos los tiempos.

Yee atendió el bar en el Hilton durante décadas y se jubiló cuando tenía más de setenta años. Enseñó en el Bartending Training Institute en Honolulu durante varios años después de eso. Las recompensas por inventar bebidas no siempre son lujosas (aparentemente, todo lo que obtuvo el cantinero de Hilton al que se le atribuye la invención de la ahora ubicua Piña Colada fue una medalla, un diploma y un televisor), pero Yee estaba orgulloso de su legado de bebidas alcohólicas. “Era una persona modesta”, dijo recientemente Jeff (Beachbum) Berry, quien escribe sobre bebidas tropicales. “Él nunca imaginó que sus bebidas todavía serían disfrutadas”. Berry hizo una pausa y agregó: “Lo que pasa con las bebidas en Hawái es que no tienen que ser buenas. Después de todo, estás en Hawái, nada más importa”. ♦

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